Thèse

Résumé de ma thèse de doctorat  « Approches environnementales des territoires charbonniers du Nord Ouest Européen (Valenciennois-Borinage), 1870-1950: un développement soutenable ? « (sous la direction de Béatrice Touchelay, Université de Lille et d’Isabelle Parmentier, Université de Namur).

L’histoire des charbonnages du Nord de la France et de Belgique est bien connue. Depuis la fin du 19e siècle, les mines et le charbon bénéficient de l’attention des historiens. Toutefois, ces derniers se focalisent principalement sur les aspects économiques et/ou sociaux du monde de la mine. L’histoire environnementale des exploitations minières demeurent largement inconnue.

Quels sont les impacts environnementaux des charbonnages pendant leur exploitation et après leur fermeture ? Comment les administrations publiques, la justice, les riverains, les ingénieurs y font face ? Quelles en sont les conséquences ? Comment est envisagée la gestion de la ressource « charbon » à partir du point de vue de l’environnement ?

Ce ne sont que quelques questions auxquelles la thèse se propose de répondre.

Le cadre géographique, dans une perspective d’étude transfrontalière, correspond aux bassins houillers du Valenciennois pour la France et du Borinage pour la Belgique.

Voisins l’un de l’autre, ces bassins partagent le même massif houiller tout en dépendant de deux Etats à la gestion des externalités minières différentes.

Outre l’intérêt comparatif entre les situations française et belge, la thèse entend montrer les points de convergence et de divergence dans les questions relatives aux mines et les lieux de discussions entre les différents acteurs, la problématique des dégâts miniers dépassant les frontières.

Ces deux régions sont généralement présentées comme des modèles de « développement non soutenable » du fait de leur passé minier. Pourtant, actuellement, ces régions font preuve de dynamisme autour du concept de « développement durable », notamment autour des terrils et de leur valorisation en zones vertes. La région Nord-Pas de Calais va même plus loin en s’inscrivant dans la Troisième révolution industrielle. Comment en est-on arrivé là ?

La période chronologique retenue porte sur la fin du 19e et sur le 20e siècle, plus précisément entre les années 1870 et les années 1950.

Ce choix n’est pas anodin. En effet, les années 1870 témoignent d’une augmentation croissante des problèmes environnementaux causés par les exploitations minières aussi bien en nombre qu’en intensité. Les années 1950 marquent le développement des questions relative au « développement soutenable » des anciens bassins miniers: doit-on les reconvertir économiquement et socialement en faisant table rase du passé ou bien doit-on redynamiser ces régions en tenant compte de leur patrimoine ?

Loin de se cantonner à un passé révolu, la thèse ambitionne d’apporter des réponses à des questions très contemporaines. L’exploitation minière est loin d’être terminée dans de nombreux pays et des projets d’exploitation du gaz de charbon en Belgique et en France sont en cours de montage. Les questions environnementales liées à l’exploitation du charbon sont d’actualités et la thèse peut apporter un éclairage historique par rapport à la gestion des questions.

Au niveau régional, en plus d’être une étude transfrontalière pouvant favoriser les projets interrégionaux, la thèse tend à coller à la situation actuelle des bassins miniers du Nord-Pas de Calais et de Belgique.

Il s’agit de savoir, en fin de compte, quand et comment le concept de « développement durable/soutenable » fait son apparition et se développe dans ces régions et pourquoi il est si prégnant et dynamique dans celles-ci.

Dans cette optique, l’analyse des externalités causées par les mines de charbon s’avère un excellent point de départ car « on ne fait pas des trous impunément ».

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Une histoire environnementale de l'extraction du charbon, Belgique-France des années 1870 aux années 1950

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